Startup SwanLeap - eBay của thế giới vận chuyển



Startup SwanLeap - eBay của thế giới vận chuyển

Lục Kiếm 0:27 8/2/2019

Brad Hollister đã có ý tưởng để cách mạng hóa thế giới logistics vận chuyển phức tạp, nhưng trải qua một giai đoạn chán chường và cuộc gặp với một khách hàng mới giúp anh nhận ra rằng mình đã đi sai cách. Công ty mà anh ra mắt thay vào đó đã chứng minh điều này.

Người sáng lập Brad Hollister

Hai năm sau khi ra mắt startup chợ mua bán trực tuyến không gian vận chuyển hàng hóa bằng xe tải, Brad Hollister đã phải đối mặt với lựa chọn.

Anh đổ 200.000 USD vào công ty. Anh giành được một khách hàng lớn, và đưa số tiền đó để chiến thắng một vòng thu hút vốn đầu tư 2 triệu USD. Tất cả những gì anh phải làm là giữ nguyên mọi chuyện đi đúng hướng.

Tuy nhiên, thay vào đó, Hollister lại rũ bỏ tất cả, để thành lập công ty tư nhân phát triển nhanh nhất ở Mỹ: SwanLeap ở Madison, Wisconsin, sử dụng nền tảng trí tuệ nhân tạo (AI) và phần mềm tùy chỉnh để giúp các nhà sản xuất, nhà bán lẻ lớn và các công ty khác tiết kiệm tiền vận chuyển và quản lý tốt hơn chuỗi cung ứng của họ.

Thành lập năm 2013, chỉ hai năm sau (2015), công ty vượt mốc 1 triệu USD. Đến tháng 10/2017, công ty đã kiếm được 99 triệu USD. Khi ấy, Hollister cảm thấy dủ tự tin để tiếp cận tổng biên tập tạp chí Inc., James Ledbetter, trong một buổi nghỉ giữa giờ tại Hội nghị Inc. 5000. Ledbetter đã dự đoán rằng công ty của Hollister sẽ là Số 1 trong năm 2018. “Ông ấy nói, ‘Ai cũng nói vậy’”, Hollister nhớ lại.

Ledbetter đã đúng. Thậm chí, Hollister còn đánh giá thấp những gì công ty sẽ đạt được trong tương lai. Vì thế, chỉ trong ba năm SwanLeap đã có mức tăng trưởng ấn tượng: gần 76.000%, đạt doanh thu 99 triệu USD trong năm 2017. Điều đó có thể hiểu được, bởi SwanLeap đã phát triển nhanh đến mức có thể thuê các nhà phát triển phần mềm – “hàng hiếm” trong “rừng” của Hollister. Đó là lý do tại sao anh đã thuê đứa con trai 12 tuổi của mình giúp lập trình.

Nhưng trước tiên, anh phải nói không với 2 triệu USD dễ dàng trên. Startup đó, Freight Access, là đỉnh cao của một thập kỷ trải nghiệm ngẫu nhiên. Học tiếng Tây Ban Nha để làm việc trong nhà hàng, rồi học tiếng Bồ Đào Nha khi đi thăm một người bạn ở Brazil, anh tìm được việc làm thêm ở chỗ bán phụ tùng máy bay ở Nam Mỹ, và bắt đầu đi vào thế giới logistics. Sau đó, một người bạn khác đã thuê anh tư vấn khi làm việc với những đơn vị giao hàng lớn như FedEx và UPS. Từ đó, anh phát hiện ra các hãng này vẫn sử dụng hệ thống dựa trên bảng tính cồng kềnh để quản lý các đơn hàng vận chuyển.

Ảnh: Justin Fantl/Inc

Điều đó dẫn đến một hợp đồng với tư cách là một nhà môi giới vận tải hàng hóa - mua không gian từ các hãng và bán nó cho các chủ hàng ở mức có lợi nhuận. Nhưng quá trình thương lượng đã khiến anh mệt mỏi. “Tôi là một nhà kinh doanh, và tôi không thích niềm tin bị phản bội.”

Giải pháp của anh là xây dựng một eBay với dịch vụ vận tải hàng hóa, một nơi mà các hãng vận tải sẽ liệt kê không gian vận chuyển còn các chủ hàng sẽ đấu thầu trên đó. Trông có vẻ là một ý tưởng đúng đắn bởi một nhà sản xuất đã ký hợp đồng chi hơn 100 triệu USD mỗi năm để được vận hàng nhanh chóng. Nhưng ngay trước khi Hollister và các nhà đầu tư của mình chuẩn bị kết thúc vòng cấp vốn, anh nhận thấy lưu lượng khách hàng cạn kiệt. Anh vội gọi tới công ty thì được nói rằng: Nó tốt, nhưng chúng tôi quá bận rộn cho nó.

Lúc đó, anh mới nhận ra rằng cách để vận chuyển hàng hóa rẻ hơn là vô nghĩa nếu khối lượng công việc là quá nhiều. “Nó buộc một anh chàng đã làm đến giờ làm việc cuối cùng trong tuần phải ở lại làm thêm nửa giờ nữa, nhưng chẳng ai lại chịu như vậy”, Hollister nói.

Vậy là, anh chấm dứt ngay vòng gọi vốn. Còn đầu tư hối thúc anh tìm cách mang tiền về. Hollister đã không thích thú với việc kinh doanh mà anh không cho rằng sẽ sớm có khách hàng. Anh là người đã có vợ cùng hai đứa con (giờ là ba), trong khi cô ấy chỉ có mức lương bình thường, gây ra tình cảnh “miệng ăn núi lở”.

May mắn thay, Hollister đã gặp Jim Rogan, chủ của chuỗi cửa hàng giày Rogan's Shoes. Rogan biết mình đã chi quá nhiều cho FedEx, nhưng nha vận chuyển địa phương rẻ hơn 50% lại có một hệ thống phần mềm lỗi thời mất quá nhiều thời gian để điều hướng. Hollister đã có được công việc mới bằng lời đề nghị viết phần mềm để giải quyết vấn đề, nhờ đó giúp Rogan tiết kiệm được một số tiền sáu chữ số mỗi năm. Đến nay, Rogan vẫn là khách hàng của Hollister.

Ảnh: Shutterstock

Từ việc kinh doanh với Rogan, Hollister đã từ bỏ Freight Access. “Chúng tôi đã thấy một ngành công nghiệp vào năm 2013 vẫn hoạt động giống như những năm 1990.” Hình dung ra một cách để tối ưu hóa việc mua sắm hàng hóa và cung cấp cho các nhà sản xuất khả năng hiển thị thời gian thực vào chuỗi cung ứng của họ, anh quảng cáo tìm lập trình viên trên Craigslist và nhận được phản hồi từ Jason Swanson.

Swanson đã rất ấn tượng với Hollister. “Anh ấy có thể nhìn thấy các ngóc ngách bằng nhiều cách.” Cùng với nhau, hai người đã xây dựng một nền tảng tích hợp trực tiếp với hệ thống của chủ hàng và nhà vận chuyển, sử dụng AI để đảm bảo mọi lô hàng đều được chuyển đi với giá rẻ nhất có thể. Nó tự động cấu hình lại các container, hợp nhất nhiều pallet lại thành một xe hàng, do đó giảm đáng kể công việc theo dõi các lô hàng. Nó cũng giúp các công ty, thường phải dành trung bình khoảng từ 5 triệu USD đến 100 triệu USD cho việc vận chuyển hàng hóa mỗi năm, tiết kiệm được khoảng 26,7%.

Kết quả ấn tượng ấy đủ để khiến người ta tranh giành, trong khi “chúng tôi thậm chí còn chưa thực sự bắt đầu xây dựng công ty”. Nhưng một khi đã vào danh sách của Inc., Hollister biết rằng anh và công ty của mình đã không “tàng hình” nữa.


Lục Kiếm

Theo Inc