Startup Sonder xây dựng căn hộ Airbnb phong cách khách sạn



Startup Sonder xây dựng căn hộ Airbnb phong cách khách sạn

Lục Kiếm 0:13 11/4/2019

Thương hiệu phòng ở kiểu khách sạn Sonder cho thấy có thể sử dụng công nghệ để loại bỏ sự thiếu hiệu quả của mô hình kinh doanh truyền thống. Nhưng một số câu hỏi vẫn lởn vởn xung quanh mô hình của công ty, khi tiền đầu tư tràn vào phân khúc.

Francis Davidson và Lucas Pellan, hai đồng sáng lập của Sonder.

Ảnh: Sonder

Bước vào những căn hộ mà Sonder mới xây gần đây, mọi người rất dễ nghĩ rằng mình đang lạc vào cửa hàng thời trang. Nhưng nó là khách sạn, hay đúng hơn là một căn hộ dịch vụ được cấp phép hoạt động như một khách sạn.

Dịch vụ căn hộ là không mới. Nhưng Sonder đang sử dụng công nghệ để biến nó thành thứ mới mẻ. Các nhà đầu tư đã đầu tư 135 triệu USD vào công ty có trụ sở tại San Francisco kể từ khi thành lập vào năm 2012, và hiện đang điều hành các đơn vị có thể đặt phòng tại 13 thành phố của Mỹ cộng với London, Montréal và Rome.

Trong năm tới, Sonder dự kiến ​​sẽ đặt doanh thu khoảng 250 triệu USD với mức giá cho thuê dao động ở từng căn hộ, từ 100 USD/đêm ở Montréal cho tới 300 USD/đêm ở London, tính ra trung bình 129 USD mỗi phòng ngủ. Công ty đã phục vụ 260.000 lượt khách, thời gian lưu trú trung bình 4 ngày. Một phần ba khách đến vì mục đích kinh doanh, trong khi một phần tư đi du lịch với gia đình.

Công ty công nghệ

Một căn hộ cho thuê với trần nhà cao, nhà bếp được trang bị đầy đủ với các thiết bị bằng thép không gỉ.

Ảnh: Sonder

Mùa hè sau năm thứ nhất, Francis Davidson-Tanguay, giống như nhiều sinh viên đại học khác, đã gặp khó khăn trong việc tìm người thuê lại căn hộ của mình. Thay vì bỏ tiền vào phòng trống, Davidson thử con đường khác: Nếu thuê cho khách du lịch thì sao?

Đó là năm 2012, vài năm sau khi Airbnb ra mắt, ý tưởng sống như người địa phương trong không gian của người khác trở nên phổ biến. Ngủ trong căn hộ của người lạ đã không còn mới mẻ. Davidson chỉ cần lo tiền thuê nhà. Chàng sinh viên theo học chuyên ngành triết học và kinh tế tại Đại học McGill đã tính toán để xem liệu việc thu phí khách du lịch có giúp anh trang trải chi phí thuê căn hộ hay không. Được!

Vậy là, Davidson bắt đầu thuyết phục các sinh viên khác ký hợp đồng thuê nhà cùng mình, biến căn hội thành nơi cho du khách thuê, thu hút khách thông qua Expedia và Airbnb cùng với người đồng sáng lập Lucas Pellan.

Năm 2014, Davidson đạt doanh thu 1 triệu USD đầu tiên và bỏ học giữa chừng để tập trung cho công ty khởi nghiệp mà bây giờ được gọi là Sonder. Bốn năm sau, hơn 200.000 du khách đã ở lại Sonder và công ty đang trên đường đạt đoanh thu 85 triệu USD trong năm 2018.

Francis Davidson

Ảnh: Sonder

“Sau khi nhận thấy có sự chuyển đổi từ khách sạn truyền thống sang khách sạn thay thế, chúng tôi cho rằng sẽ nổi lên xu hướng cung cấp trải nghiệm cho khách hàng, giải quyết hai vấn đề nhất quán của nền kinh tế chia sẻ, tính xác thực và tính độc đáo, thiếu trong mô hình kinh doanh khách sạn truyền thống”, Davidson, CEO của Sonder, cho hay.

Davidson đã nhìn thấy cơ hội phát triển cùng với đà tăng trưởng của Airbnb. Nhiều khách du lịch thích trải nghiệm địa phương, cảm giác như sống trong một thành phố mà không phải một khách sạn vô trùng.

Tuy nhiên, sức mạnh Airbnb cũng có một điểm yếu: sự độc đáo khiến việc ở trong một Airbnb trở nên thú vị cũng có thể khiến nó trở nên khó lường. Dù là một kỳ nghỉ tuyệt vời cũng có thể bị phá hỏng bởi một căn hộ rác.

Davidson và Pellan đã nhìn thấy cơ hội xây dựng kinh doanh khách sạn giống như thuê căn hộ nhưng lại có sự nhất quán và chất lượng của khách sạn, như đồ dùng vệ sinh và khăn trải giường mới. Trong khi bắt đầu đàm phán hợp đồng cho sinh viên thuê nhà, Sonder phải làm việc trực tiếp với những người đang xây dựng căn hộ mới hoặc cải tạo không gian cũ bỏ trống thành các căn hộ chuẩn Sonder và ký hợp đồng thuê trực tiếp.

Ảnh: Sonder

Điểm khác với các căn hộ Airbnb điển hình là, không ai “sống” trong căn hộ Sonder trừ khách. Mỗi căn hộ đều có không gian phòng khách và bếp để mọi người có thể nấu ăn và thư giãn như nhà của mình. Sonder trải dài từ trung tâm thành phố cho đến khu ngoại ô. Không có hai không gian giống nhau mà được thiết kế để phù hợp với phong cách và trang trí của môi trường xung quanh. Khách vẫn có thể gọi điện theo đường dây nóng để thông báo về những sự cố như đèn cháy hay quên chìa khóa.

Điều hành một doanh nghiệp như thế này không hề dễ dàng. Davidson thừa nhận rằng anh và Pellan đã phải chịu “trầy da tróc vảy” để rút ra những kinh nghiệm quý giá. Làm thế nào để kết nối với các đơn vị bảo trì? Làm thế nào để dọn dẹp khách sạn được xuyên suốt? Làm thế nào để khách trọ có thể dễ dàng nhận được sự hỗ trợ? Mô hình của Sonder là đội dọn dẹp và nhân viên phải di chuyển khắp thành phố để phục vụ vào bất kỳ ngày nào.

Quy mô lớn sẽ giúp giải quyết sự tốn kém ấy. Ngày nay, Sonder có hơn 2.200 căn hộ với hơn 3.300 phòng ở 11 thành phố. Càng nhiều đơn vị Sonder “lên sóng”, càng nhiều căn hộ trong cùng một thành phố, thì chi phí càng giảm. Điều đó cũng giúp startup cắt giảm chi phí bằng những hợp đồng tốt hơn với những đơn vị như trang trí nội thất. Mặc dù phải tính toán khoa học, nhưng thiết kế cũng là một trong những điều Davidson yêu thích. “Chúng tôi muốn căn hộ thật đẹp - điều mà các khách sạn thất bại. Bạn có thể biến nơi này thành một thứ gì đó hơn chỉ là chỗ để ngủ”, anh nói.

Ảnh: Sonder

Sonder đã tạo ra bộ sưu tập đồ nội thất riêng bởi họ cần những chiếc ghế dài và giường chuẩn khách sạn, nhưng cũng phải phù hợp với văn hóa địa phương của căn hộ đó. Đồng thời, cũng phải có chút cá tính. Trang trí nội thất được đăng hình trực tuyến, nên mọi người có thể xem toàn bộ thiết kế và nghệ thuật căn hộ, lựa chọn phong cách phù hợp với họ. Công ty cũng cho thuê kho để lưu trữ đồ đạc, theo dõi hàng tồn kho với phần mềm riêng.

“Không ai xây dựng một công ty khách sạn hoạt động theo cách này”, nhà đầu tư Nabeel Hyatt, làm việc cho Spark Capital, cho biết. Mặc dù Davidson lần đầu làm CEO, nhưng Hyatt tin rằng anh có con mắt phân tích pha trộn với nghệ thuật, một tầm nhìn mà nhiều người phải mơ ước. “Mọi người thường muốn một CEO kỳ cựu. Nhưng thực tế, bạn cần một người cực kỳ đam mê kinh doanh.”

Vậy thì Sonder là gì? Khách sạn, chuỗi nhà nghỉ hay một cái gì đó hoàn toàn khác? Thật khó để phân định. Davidson nói rằng công ty phải đi từ tốn và có phương pháp để đảm bảo tuân thủ tất cả các quy định của địa phương. Ở Chicago (Mỹ), Sonder vận hành nhà nghỉ được cấp phép. Ở Vancouver (Canada), Sonder lại là dự án mới được cấp phép thay vì khách sạn. Còn trong môi trường pháp lý nghiêm khắc như San Francisco và New York, công ty chỉ cho thuê khách ở dài hạn, tối thiểu 30 ngày.

Còn theo những gì mà Davidson vẫn nói về công ty, thì lại thấy nó gần với một doanh nghiệp công nghệ hơn. “Một trong những lợi thế lớn của chúng tôi so với một khách sạn điển hình là chúng tôi suy nghĩ lại và tự động hóa nhiều quy trình.” Hay: “Chúng tôi xem công nghệ là đầu vào quan trọng cho mỗi một chức năng của hoạt động kinh doanh của chúng tôi.”

Câu hỏi đặt ra

Ảnh: Sonder

Mặc dù chưa thể gán cho Sonder một cái danh cụ thể, nhưng công ty cũng phải đối mặt với sự cạnh tranh từ chính ngành khách sạn. Sống trong thời đại Airbnb, ngành công nghiệp khách sạn cũng đã thay đổi để ra mắt nhiều “thương hiệu mềm” hay dòng khách sạn được thiết kế riêng mang lại cảm giác địa phương, thay vì một chuỗi giống nhau, trong khi duy trì chất lượng phục vụ của một khách sạn. Khách sạn thậm chí đang thử nghiệm mô hình chia sẻ phòng (home sharing) truyền thống. Chẳng hạn Marriott đã cho ra Hostmaker cho phép khách thuê nhà ở London, thậm chí còn có điểm tích lũy.

Các chuỗi khách sạn có mặt ở nhiều địa điểm, có hệ thống hỗ trợ và mức độ dịch vụ có thể dự đoán được khiến mọi người tin tưởng họ, Cathy A. Enz – giáo sư về chiến lược của Khoa Quản lý khách sạn của Đại học Cornell – cho hay. “Điều Sonder dễ bị tổn thương là liệu họ có đủ căn hộ ở đủ địa điểm với đủ các mức giá để có xây dựng thương hiệu và cộng đồng không?”

Davidson thích so sánh sự thay đổi trong lòng hiếu khách với những gì đã càn quét ngành công nghiệp thực phẩm trong thập kỷ qua khi xuất hiện phong trào ăn uống lành mạnh hơn, có nguồn gốc địa phương, chứ không chỉ còn là vấn đề rẻ và dễ nữa. Airbnb có thể đã khởi động xu hướng này trong ngành khách sạn, nhưng đó chỉ là một nền tảng du lịch và không sở hữu bất kỳ bất động sản nào. Còn Sonder muốn trở thành Hilton hoặc Marriott của làn sóng mới. “Tôi nghĩ rằng, sau 20 hoặc 30 năm nữa, mọi người sẽ nhìn lại những trung tâm thành phố, những căn phòng khách sạn đắt đỏ, ngột ngạt này với tâm trạng kiểu như: Không thể tin được lại có thứ như vậy.”

Một chỉ  trích đối với Sonder là công ty không khác gì kẻ đứng giữa ăn tiền chênh lệch, giữa mức giá công ty thuê được với giá cho người khác thuế lại. Steve Milo, người sáng lập và giám đốc điều hành của Vtrips – công ty quản lý bất động sản cho thuê làm nhà nghỉ - đánh giá Sonder là tay buôn mà kiểu kinh doanh ấy gắn bó chặt chẽ với thị trường. Những “con cá mập” hiện giờ chỉ đang thả cửa cho Sonder và khi cần thiết, họ có thể “bóp nghẹt” những công ty kiểu như vậy.

Đồng thời, công ty phải luôn đảm bảo cho thuê vắt sổ được để đảm bảo trả tiền thuê nhà. Nhưng sự bão hòa sẽ đến, khi xuất hiện ngày càng nhiều những Sonder mới, và lúc ấy, công ty sẽ phải chạy theo doanh số.

Davidson tin rằng các thách thức ấy có thể giải quyết bằng công nghệ. Anh cũng tin rằng việc gia nhập thị trường không phải dễ. Quản lý một hai căn hộ không phải vấn đề, nhưng khi lên đến cả trăm lại thực sự là chuyện đau đầu. Anh cho rằng đó chính là rào cản để không phải ai cũng có thể sống trong thị trường này, như Sonder.

Thời gian sẽ kiểm chứng liệu hoài nghi của giới bất động sản hay sự lạc quan của Davidson sẽ chiến thắng. Nhưng dù thế nào thì cũng phải thừa nhận một điều: Câu chuyện của Sonder cho thấy cách công nghệ có thể cung cấp đòn bẩy cho các ngành kinh doanh bị trì trệ, nếu được kết hợp với một cái đầu tỉnh táo.


Lục Kiếm